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Le Cri Wilhelm, autopsie d’un mème sonore

Avant le cri

Un gimmick de geek ?

Des années 50 à nos jours, le cri Wilhelm a été recensé des centaines de fois au cinéma. Certains cinéphiles mordus du phénomène ont plusieurs fois cherché à cataloguer tous les films dans lesquels on peut l’entendre : on trouve, sur Internet, de nombreuses listes allant dans ce sens, comme Hollywood Lost and Found qui recense 217 films et épisodes de séries, mais qui n’est plus à jour depuis 2010. Il mérite cependant d’être visité puisqu’il s’agit d’une des premières tentatives de base de données du net sur le sujet.

Aujourd’hui, l’une des listes les plus complètes s’avère être celle du site TV Tropes, qui recense le cri dans de multiples types d’œuvres, allant du cinéma aux jeux vidéo, en passant par les références glissées dans d’autres médias, comme la littérature ou la bande dessinée. Un petit tour dans cette immense liste permet de réaliser à quel point le cri Wilhelm s’est popularisé au fil du temps, auprès des cinéphiles, mais également au sein d’œuvres ayant souvent un lien avec la pop culture, comme les comics, les jeux vidéo et les séries fantastiques.

Une dérive que l’on peut trouver étonnante puisqu’à la base, le cri Wilhelm a surtout été utilisé dans des western… mais son apparition dans la saga Star Wars a très probablement été déterminante dans son adoption dans une catégorie de films d’aventure et de science-fiction qui ont posé les bases d’une modernité cinématographique, et ont inspiré de nouveaux créateurs. Du clin d’œil à l’hommage, il n’y a parfois qu’un pas.

Du clin d’œil à l’hommage, il n’y a parfois qu’un pas

Selon Ben Burtt, l’utilisation du cri Wilhelm par les monteurs son est quelque chose qui est « passé inaperçu pendant près de 20 ans ». À l’occasion d’une conférence donnée en 2013 durant la convention Star Wars Celebration Europe, le designer sonore expliquait que, selon lui, c’est Internet qui a sorti le cri de son statut de private joke entre monteurs son. « Internet a permis de rassembler suffisamment de fans capables de reconnaître ce son et le dévoiler véritablement au grand public. »

Lorsqu’on observe la liste des films dans lesquels on peut entendre le cri Wilhelm, on trouve, à partir des années 80, un nombre conséquent de films d’action, d’aventure et de science-fiction, ainsi que de films d’animation de studios variés, ce qui ne surprend pas vraiment compte tenu de l’histoire de son expansion. Il est cependant plus surprenant de découvrir qu’on l’entend dans la totalité de la saga Twilight, dans le film français Tomboy (2011) dans la série Game of Thrones, et même dans… Plus Belle la Vie !

S’il a été popularisé au cœur de la pop culture, le cri Wilhelm semble désormais appartenir à tous, même s’il interpelle encore aujourd’hui, surtout les plus connaisseurs. Mais Internet étant passé par là, il existe désormais de multiples compilations qui permettent de se faire une idée de son étendue dans une sphère multimédia de plus en plus vaste. Saviez-vous que l’on peut entendre le cri dans les jeux World of Warcraft, The Last of Us, Mass Effect 2 ou encore The Witcher 3, et qu’un personnage de Borderlands 2 est nommé Wilhelm en référence au fameux hurlement ? La liste est décidément bien longue…

Un cri qui énerve 

S’il est plus populaire que jamais, le cri Wilhelm a pourtant connu un triste revers en 2003. Cette année-là, Sheb Wooley, qui s’est reconverti dans la musique à la fin des années 50 – et avec succès —  après une carrière prolifique dans les westerns, décède d’une leucémie à l’âge de 82 ans. Ben Burtt, qui depuis ses premières utilisations du cri, n’a pas chômé et a reçu au passage plusieurs Oscars, est à une étape de sa carrière : en 2005, il quitte Skywalker Sound pour rejoindre Pixar et travailler sur Wall-E. À cette occasion, il annonce qu’il arrêtera d’utiliser le cri Wilhelm dans ses films, maintenant que Wooley est décédé.

Mais le fait est que la petite plaisanterie de Ben Burtt et Richard Anderson a pris une ampleur démesurée. C’est d’ailleurs entre 1999 et 2011, période où le cri Wilhelm est abandonné par son principal utilisateur, qu’il se retrouve le plus utilisé au cinéma, comme en témoigne le graphique réalisé par Priceconomics en 2015.

Si le cri Wilhelm est aujourd’hui bien plus connu qu’il y a 20 ou 30 ans, il n’en reste pas moins anecdotique pour un grand nombre de spectateurs de cinéma et d’autres médias. Mais pour d’autres, il est devenu source d’agacement. Sur Reddit, on s’interroge depuis quelques années : «  trop réutilisé, ou partie de l’histoire du cinéma ? » Les avis sont partagés, et si un certain nombres n’y voient qu’une plaisanterie à prendre comme telle, pour d’autres, le cri Wilhelm brise l’immersion lorsqu’il est entendu.

« Chaque fois que je l’entends, il me sort de l’action, de l’immersion, et je prends conscience que je suis en train de regarder un film », explique un internaute, tandis qu’un autre estime que si le cri est considéré comme étant surutilisé, alors il faut pointer du doigt des dizaines de gimmicks cinématographiques. « Pourquoi tous les réalisateurs peuvent copier Hitchcock sans que personne ne soit choqué, alors que quand un monteur son fait la même chose, tout le monde lève les bras au ciel ? »

On peut considérer que les deux opinions sont valables. Force est de constater qu’une fois qu’on a identifié le cri Wilhelm, il est difficile de l’ignorer quand on l’entend : vous en ferez peut-être l’expérience – pas trop amère, on l’espère – après la lecture de cet article. Certains bloggueurs suggèrent même aux monteurs son de « faire une pause d’une dizaine d’années » dans l’utilisation du cri. Mais si vous allez voir Tous en Scène ou Lego Batman au cinéma, alors vous l’entendrez.

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