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Tennis: Julien Benneteau, d'exploit en exploit, en demi-finale à Paris-Bercy

PARIS (AFP) – 

Julien Benneteau vole d’exploit en exploit à Paris-Bercy: grâce à sa victoire sur le N.5 mondial, Marin Cilic, en deux sets 7-6 (7/5), 7-5, le Bressan âgé de 35 ans s’est invité vendredi pour la première fois en demi-finale.

Les espoirs les plus fous sont désormais permis car le tournoi a été privé de sa dernière tête d’affiche, l’Espagnol Rafael Nadal, contraint de renoncer à cause d’une blessure au genou.

Dans sa deuxième demi-finale de Masters 1000 après Cincinnati en 2014, Benneteau, 83e mondial, affrontera le 22e ou le 39e, c’est-à-dire soit l’Espagnol Fernando Verdasco, à peine plus jeune que lui (33 ans), soit l’Américain Jack Sock. Une finale serait sa onzième sur le circuit ATP, et de loin la plus prestigieuse (il a perdu les dix premières).

L’autre affiche opposera l’Américain John Isner, désormais favori pour le titre en tant que 14e mondial, et l’inconnu serbe Filip Krajinovic, 77e mondial, un qualifié, bénéficiaire du retrait de Nadal.

Benneteau, qui joue grâce à une wild card, lui a fait honneur au-delà de toute espérance en signant trois prouesses en trois jours. En huitième de finale, il avait battu le Belge David Goffin, 10e mondial, et au tour précédent le N.1 français Jo-Wilfried Tsonga (15e). Il est le premier Français à atteindre le dernier carré avec une invitation depuis Michaël Llodra en 2012.

Difficile de croire qu’il y a dix-huit mois le Bressan était classé 696e mondial après une opération à l’adducteur qui l’avait tenu longtemps écarté des courts en 2015 et 2016.

Ce joueur très complet, qui a longtemps figuré parmi les meilleurs Français (il a été 25e mondial en 2014), ne s’est pas découragé. Il est revenu sur le circuit au prix d’une pénible rééducation.

– Des idées pour Noah? –

Également très bon spécialiste de double, le Bressan a été récompensé par une sélection en Coupe Davis en mars dernier pour affronter la Grande-Bretagne. Associé à Nicolas Mahut en double, il avait donné un point à la France. Sa forme du moment donnera peut-être des idées à Yannick Noah à trois semaines de la finale contre la Belgique.

Mais lui-même n’imaginait pas atteindre le dernier carré de ce qui sera son dernier Bercy, comme il l’a annoncé avant le tournoi (il doit prendre sa retraite courant 2018), même s’il n’en est pas à son premier exploit à Paris. En 2009, il s’était offert une victoire de prestige sur Roger Federer, mais jamais il n’avait dépassé les huitièmes de finale.

Face à Cilic, Benneteau a mal démarré le match et a dû sauver une balle de premier set à 5-3 (double faute de Cilic) après avoir été mené 5-2. Il a complètement retourné la situation en résistant du fond du court et en poussant le Croate à la faute.

« J’étais déjà content après Goffin, mais là j’ai encore haussé mon niveau physique et mental », a-t-il dit au public de Bercy.

Cilic, vainqueur de l’US Open en 2014 et encore finaliste de Wimbledon en juillet dernier, était le dernier top 10 en course à Paris-Bercy après le forfait de Rafael Nadal vendredi pour une blessure au genou.

Par François BONTOUX

© 2017 AFP

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